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2017-01-05 18:20 Tecnología

Los enigmáticos pulsos del cosmos

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Científicos localizaron la fuente de estas señales espaciales conocidas como 'Ráfagas Rápidas de Radio' (FRB, por sus siglas en inglés). Se trata de uno de los grandes misterios de la astronomía moderna, son pulsos de radio cuyo origen era desconocido.

  • Descubren pulsos en el espacio que podrían ser causados por agujeros negros o un intento de comunicación extratarrestre
    Descubren pulsos en el espacio que podrían ser causados por agujeros negros o un intento de comunicación extratarrestre

Como su nombre indica, los estallidos rápidos de radio (FRB, por sus siglas en inglés) son señales de ondas de radio, de corta duración, pero de gran potencia, que se originan en el cosmos. Su brevedad, combinada con la dificultad para determinar con precisión su localización, hicieron de los FRB un enigma para los astrónomos por años. Ahora, un grupo de científicos asegura haber localizado el origen de una de estas señales de radio: y vienen de otra galaxia.

Las publicaciones científicas 'Science' y ‘Nature’ mencionan que se trata de un paso importante para resolver finalmente el misterio, que ha dado lugar a una gran variedad de explicaciones, desde que los pulsos son causados por agujeros negros hasta que son producto de un intento de comunicación de seres extraterrestres.

Según el estudio de un equipo internacional de astrónomos publicado en la revista 'Nature', las ráfagas se originan en una galaxia enana en la constelación de Auriga, a una distancia de más de 3.000 millones de años luz. Dicha galaxia es menor que el 1% de la masa de nuestra Vía Láctea", ha detallado en un comunicado el investigador de la Universidad McGill de Canadá, Shriharsh Tendulkar. La galaxia enana "tiene menos estrellas, pero está formándolas a una gran velocidad, lo que podría sugerir que las ráfagas rápidas de radio están vinculadas a jóvenes estrellas de neutrones", ha sugerido Tendulkar. Por su parte uno de los autores del estudio, Jason Hessels del Instituto de la Astronomía de Radio en los Países Bajos, ha destacado que "ahora tenemos una prueba definitiva" de la naturaleza extragaláctica de estas señales. Este estallido en particular proviene de una galaxia enana aunos 3.000 millones de años luz de la Tierra, todos los FRB habían sido detectados usando radiotelescopios de un solo plato que no tienen la capacidad de identificar la ubicación de estos pulsos con la precisión necesaria.

Pero Shami Chatterjee, de la Universidad de Cornell, el autor principal del nuevo estudio, y sus colegas utilizaron una red de telescopios de múltiples antenas, llamada Karl G. Jansky Very Large Array (VLA) y ubicada en el estado de Nuevo México (EE.UU.), con resolución suficiente para determinar con exactitud la localización de un flash al que los científicos llamaron FRB 121102. A diferencia de todos los demás, este FRB descubierto en 2012 se ha repetido varias veces, aunque sin mostrar un patrón claro. En 83 horas de observación durante seis meses en 2016, los radiotelescopios VLA reconocieron nueve estallidos del FRB 121102, esto resulta inédito.

Sin embargo, en la comunidad científica hubo también quienes prefirieron la cautela. Primero es necesario entender qué son exactamente los FRB, alertan.

Chatterjee se inclina por considerar los pulsos emitidos por magnetares o magnetoestrellas: estrellas de neutrones con un fuerte campo magnético que, según se sabe ya, emiten radiaciones de alta energía como los rayos gama o los rayos X. Aunque los magnetares no brillan tan fuertes como sugieren los FRB, es probable que el plasma alrededor de la misma estrella actúe como lente magnificador de la luz que llega a la Tierra, dice el científico.

Pero lo cierto es que aún resta investigar más: dado que el FRB 121102 estudiado es el único estallido repetitivo que se conoce, es posible que represente un fenómeno completamente diferente a otros FRB.

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